地理資訊系統對於資料分享的一項重點在於詳盡的描述資料本身的特性,而這種描述資料本身特性的資料,稱為「詮釋資料(Metadata)」,透過制式的詮釋資料格式可以讓使用者明確的瞭解資料本身的特性,包括:資料生產的時間、生產單位、維護單位、空間範圍…等,這些皆是使用者運用資料時所需要的相關訊息。特別是在資訊爆炸的年代,越來越多單位產製出越來越多的資料,而這些資料欄位的紀錄方式、圖徵格式也越來越多樣化,但這卻增加了使用者掌握資料的困難度,所以更需要詮釋資料做為輔助,協助使用者搜尋、取得、讀取、分析該項資料。其功能包含:

  尋找或擷取(discovery/search):其功能就像是圖書館的查詢系統。 
位置標示指引(location/retrieval):告訴我們資料放在何處、如何取用。
歷史回溯追蹤(documentation):告訴我們這些資料有哪些版本?曾被所使用或擁有過?其歷史過程為何?
評鑑、篩選過濾(evaluation/filtering):先對資料作評鑑,在選出我們所要取用的適合的部分。

「Metadata」在不同領域學科中,因為不同觀點而有不盡相同的解釋與定位,在中文上亦有多種翻譯: 
詮釋資料:強調對於資料做某種程度的註解,讓使用者瞭解資料內涵(內容物、生產時間等訊息)。 
元資料、元數據:強調是所有資料的源頭。 
超資料:在不同Data之間的總綱領,並且期望其可以做到超連結。 
後設資料:強調是在原始資料產生後才製作的,因為強調事後生產,所以翻譯成後設資料。

目前在國土資訊系統推動體系中,一律稱之為「詮釋資料」;目前並業引用國際ISO19115標準,完成國內「詮釋資料標準」制定公告( 又稱TWSMP)。